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L'equitation et les chevaux

 

 

Une brève histoire de l’équitation

L’équitation, du latin equitare qui signifie « monter à cheval », est l’art de monter, de manier et d’entraîner des chevaux. La discipline tient, historiquement, un rôle principalement utilitaire puisqu’elle a été développée pour faciliter les déplacements humains. Mais avec l’apparition des motorisations, l’équitation devient presque exclusivement une activité de sport et de loisirs. D’un point de vue technique, un bon cavalier contrôle la direction, la démarche et la vitesse de l’animal avec une efficacité maximale et un minimum d’efforts.

Aux origines de l’équitation

À partir du 2e millénaire avant notre ère, et probablement même plus tôt, le cheval a été utilisé comme animal de selle par les peuples nomades d’Asie centrale. Un de ces peuples, les Scythes, étaient des cavaliers accomplis et utilisaient des selles. Il est également probable qu’ils aient réalisé l’importance d’un siège ferme et aient été les premiers à concevoir une forme d’étrier.

Un cheval sellé avec des sangles suspendues sur le côté et bouclées à l’extrémité inférieure est représenté sur un vase du 4e siècle avant notre ère trouvé à Chertomlyk en Ukraine. L’historien grec Strabon a déclaré que l’indocilité des chevaux sauvages des Scythes rendait nécessaire le hongre, une pratique jusque-là inconnue dans le monde antique. Les Sarmates, superbes cavaliers qui ont supplanté les Scythes, sont montés à cru, contrôlant leurs chevaux grâce à une pression du genou et une bonne répartition du poids du cavalier.

Les Hittites, les Assyriens et les Babyloniens font partie des premiers peuples à se battre et à chasser à cheval. Durant la même période (vers 1 500 avant notre ère), les Hyksos, ou rois bergers, introduisirent des chevaux en Égypte et les conduisirent dans toutes leurs guerres. Aux VIIIe et VIIe siècles avant notre ère, les Scythes ont amené des chevaux en Grèce, où l’art de l’équitation s’est développé rapidement, uniquement pour le plaisir dans un premier temps (une frise du Parthénon à Athènes montre des Grecs à cheval à cru). Philippe II de Macédoine avait un corps de cavalerie dans son armée, et l’armée de son fils Alexandre avait des unités équestres séparées et organisées.

Au 4e siècle avant notre ère, un historien grec, Xénophon, a écrit son traité « Peri hippikēs » où il donne d’excellents conseils sur l’équitation. Beaucoup de ses principes sont toujours parfaitement valables aujourd’hui. Les troupes à cheval romaines étaient généralement des archers barbares qui montaient sans étriers et (apparemment) sans rênes, ce qui avait le don de leur laisser les mains libres pour utiliser l’arc et la flèche.

Une petite histoire des équipements d’équitation

En règle générale, presque tous les équipements d’équitation utilisés aujourd’hui proviennent des cavaliers des steppes eurasiennes et qui ont été adoptés par les habitants des terres qu’ils envahissaient à l’est, au sud et plus tard à l’ouest. Des fers à cheval de divers types ont été utilisés par les tribus migratrices eurasiennes vers le 2e siècle avant notre ère, mais le fer à cheval en fer cloué tel qu’il est utilisé aujourd’hui est apparu en Europe vers le 5e siècle de notre ère, introduit par des envahisseurs de l’Est. Un exemplaire complet avec des clous a été trouvé dans la tombe du roi des Francs Childéric I à Tournai, en Belgique.

C’est Attila qui aurait introduit l’étrier en Europe. Des étriers ronds ou triangulaires en fer étaient utilisés par les Avars au VIe siècle de notre ère, et des étriers métalliques étaient utilisés par la cavalerie byzantine. Ils étaient également utilisés en Chine et au Japon en 600 EC.

Le principe du contrôle du cheval en exerçant une pression sur sa bouche à travers un mors (un dispositif métallique inséré dans la bouche du cheval) et des rênes (sangles attachées au mors tenu par le cavalier) a été pratiqué dès les premiers temps. L’embout buccal flexible à deux maillons et ses variantes ont été utilisés pendant de nombreux siècles, menant directement au mors à filet articulé de nos jours.

L’équitation militaire

C’est au début du Moyen Âge que la cavalerie prend réellement de l’importance et, dans les mille ans qui ont suivi, les guerriers à cheval sont devenus prédominants au combat. Durant cette époque, l’armure devient de plus en plus volumineuse et plus lourde, forçant l’élevage de chevaux de plus en plus massifs, ce qui rendait leur maniement quasi impossible.

Pour y remédier, des efforts ont été faits dans une académie d’équitation de Naples au début du 16e siècle, lorsque Federico Grisone et Giovanni Battista Pignatelli ont essayé de combiner les principes grecs classiques  avec les exigences du combat à cheval médiéval. Après Xénophon (à l’exception d’un traité du 14e siècle par Ibn Hudhayl, un Arabe de Grenade, en Espagne, et un livre du 15e siècle sur le combat chevaleresque par Edward, roi du Portugal) apparemment peu de littérature notable sur l’équitation a été produite jusqu’à ce que Grisone publie son Gli ordini di cavalcare (« Les ordres de conduite ») en 1550.

Le développement des armes à feu a amoindri l’importance des armures, ce qui a permis de nouvelles modifications des méthodes et de la formation des disciples de l’école de Pignatelli et Grisone, tels que William Cavendish, duc de Newcastle. En 1733, François Robichon de la Guérinière publie « l’École de cavalerie », dans lequel il explique comment un cheval peut être entraîné sans être forcé de se soumettre, le précepte fondamental du dressage moderne. Pendant ce temps, l’École impériale espagnole d’équitation à Vienne et le centre de cavalerie français à Saumur visaient à perfectionner les performances combinées du cheval et du cavalier. Leur technique et leur siège académique, une position ou un style de conduite formel dans lequel le cavalier est assis droit, profondément au milieu de la selle, ont exercé une influence considérable en Europe et en Amérique au cours des 18e et 19e siècles et sont toujours utilisés dans le dressage moderne.

Le chef de l’équitation à Saumur, le comte Antoine d’Aure, a cependant promu un style de conduite audacieux, détendu et plus naturel, quoique moins « correct », à travers le pays, en désaccord avec son contemporain du XIXe siècle François Baucher, un cavalier de grande envergure influencé par les idées de la haute école. Les exercices classiques au manège, ou école d’équitation, devaient faire place à une équitation simplifiée et plus rationnelle à la guerre et à la chasse. Pendant cette période, les cavaliers de chasse avaient tendance à sauter les obstacles les pieds en avant, le torse en arrière sur les hanches du cheval et la tête de l’animal levée. Il faut dire que cette technique terrorisait les chevaux.

Au tournant du 20e siècle, le capitaine Federico Caprilli, un instructeur de cavalerie italien, a fait une étude approfondie de la psychologie et de la mécanique de la locomotion du cheval. Il a complètement révolutionné le système établi en innovant le siège avant, une position et un style de conduite dans lesquels le poids du cavalier est centré en avant sur la selle, au-dessus du garrot du cheval. Caprilli a très peu écrit, mais son élève, Piero Santini, a popularisé les principes fondamentaux de son maître. A l’exception du dressage et de la parade, le siège avant est désormais le plus utilisé, notamment pour le saut.

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L’art de l’équitation

Le principe de base de l’équitation est d’obtenir des résultats de manière humaine par une combinaison d’équilibre, de siège, de mains et de jambes. Le centre de gravité naturel du cheval se déplace à chaque mouvement et changement de démarche. Étant donné qu’un cheval monté porte également une charge relativement instable d’environ un cinquième de son propre poids, il appartient au cavalier de se conformer autant que possible aux mouvements du cheval.

Avant de monter, la selle doit être vérifiée pour s’assurer qu’elle s’adapte à la fois au cheval et à son cavalier. Les cavaliers expérimentés se positionnent en selle de manière à pouvoir rester sur le cheval et le contrôler. Par ailleurs, le siège adopté dépend de la tâche particulière à accomplir. Un siège sécurisé est essentiel, donnant aux cavaliers une indépendance totale et la liberté d’appliquer efficacement les aides à leur disposition. Les bons cavaliers ne dominent pas le cheval, mais, fermement et sans lui infliger de douleur, ils le persuadent de se soumettre à leurs désirs. C’est toute la subtilité de la discipline.

Les allures naturelles du cheval sont la marche, le trot, le galop ou galop lent. Un cheval d’équitation est formé à chaque démarche et au passage de l’une à l’autre. Au cours de la marche et du galop, la tête du cheval se déplace vers le bas et vers l’avant, puis vers le haut et vers l’arrière (la tête du cheval ne bouge pas au trot). Les cavaliers suivent ces mouvements avec leurs mains.

La marche est une allure rythmique lente, à quatre temps. Alternativement deux ou trois pieds peuvent toucher le sol simultanément. Il peut s’agir d’une promenade libre ou ordinaire, dans laquelle une action prolongée et détendue permet au cheval de libérer sa tête et son cou, mais le contact avec la bouche est maintenu. Ça peut aussi être une marche rassemblée, une démarche à courte foulée pleine d’impulsion ou de vigueur, ou une longue marche à pas longs et sans hâte.

Les auteurs des articles :

Alice Girarg

Thierry Logre